美国大学招生办公室:在博弈中生存

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原标题:美国大学招生办公室:在博弈中生存

每一个怀有美国留学梦的学生和家庭,也许都在大学申请的过程中成百上千次得揣摩过“美国大学的录取标准是什么”。9月10日,作家Paul Tough在纽约时报杂志上刊登了题为《大学招生办公室到底想要什么》的文章,但是文章给出的答案,却和许多人想象中的答案大相径庭。

高额学费收入和多元化校园,二者可以得兼吗?

三一学院是一所位于美国康涅狄格州哈特福德的文理学院,占地100英亩,风景如画。从建立之初,三一学院就具备了一所典型的美国东北部文理学院的特质:规模很小,学生大多来自新英格兰地区富有的白人家庭,建筑是哥特式,壁球队赫赫有名,拥有五个独立的无伴奏合唱团。安赫尔·佩雷斯2014年加入三一学院的招生办公室,作为一名波多黎各移民后裔,他的童年饱尝贫困、辛劳、家庭暴力、街区霸凌的滋味。佩雷斯中学时代成绩很好,但是第一次参加SAT考试就发挥失常,幸好斯基德莫尔学院(一所位于纽约州的文理学院)看中他的平时的优异成绩,录取并全额资助他入学。

这个决定改变了他的一生,所以在大学毕业之后,佩雷斯开始从事大学招生工作,他的动机很简单:发现有“非常规”学业表现的学生隐藏的潜力,然后改变年轻人的生活——就像当年的自己一样。

佩雷斯受雇于三一学院时,该学院正处于焦灼的转型期,经历着一场缓慢但无情的金融危机。学费和生活费收入的总和只能覆盖学院大约三分之二的运营成本,而且这个比例连年下降,学校每年亏损800万美元。佩雷斯被雇用时被委派了两项重要任务:第一个是帮助平衡收支,带来更多的学费收入,弥补三一学院的财政亏空。第二是将三一学院打造成为学生群体更加多元化的社区——正是第二个任务打动了佩雷斯。

“接受本想拒绝的学生”

“对我们(招生办公室)来说,‘大学录取’不是要拒绝我们想要的学生,而是要接受我们本想拒绝的学生。”可惜,这两个任务,似乎有些自相矛盾的意味。多元化意味着学生的族裔、文化、经济背景更加丰富,而能付得起私立大学全额学费的学生,毫无疑问就是来自富裕家庭的学生。刚入职三一学院的时候,佩雷斯发现,为了缓解财政危机,招生办公室决定录取一些学业并不出色但是家境良好的学生,因为他们的家庭有能力支持全额学费。“教授的士气都受到了影响。他们在指导一个非常分裂的学生群体——大多数学生都非常聪明、勤奋、好奇,但是还有一些学生明显不是这样,他们标准化考试成绩好,但是平时成绩一般。”研究发现,SAT/ACT分数和学生家庭的经济条件高度相关。可惜,即使执行了这样的招生政策,学校在财务运营方面也没有任何起色。

2015年秋天,佩雷斯向校长和董事会建议三一学院放弃以前的招生方式。佩雷斯认为,如果学校更加重视招收优秀的来自低收入家庭的学生,短期内可能需要额外的财政援助投资——对于一个每年损失数百万美元的教育机构来说,这不是一个容易的决定。但这将改善三一学院日渐衰落的声誉,使该校不仅在社会经济层面更加多样化,而且在学术层面更加精英化。佩雷斯认为,这种转变将吸引更多的申请者,并带来更多的校友捐赠。在过去几年中,越来越多的学校把SAT/ACT分数从“申请必选材料”变成“申请可选材料”,包括乔治华盛顿大学和芝加哥大学在内的许多著名大学也是如此。

“去标准化”录取是问题的答案吗?

在佩雷斯的倡议下,三一学院很快开始开始执行“去标准化”录取,不再强制要求学生申请时提交SAT/ACT分数。由此进入学校的2020届学生的学术表现受到了教授的好评,认为学校的学习风气出现了明显的好转。可是新的挑战随之而来,U.S.News的大学排名中,三一学院排名下滑,因为U.S.News的评分系统中,ACT/SAT成绩占有一定的比例。

关于“多元化”和“提高学费收入”的矛盾仍然存在,许多大学不得不雇佣专业顾问来进行“学术补助优化”。这些顾问拥有很强的数学计算和分析能力,他们的目标就是使用量化模型来分析和建议大学该如何优化录取的学生群体,达到学生质量和学费收入的平衡。2017年,为了达到学费收入1900万美金的目标,三一学院也雇用了一家这样的公司。经过佩雷斯团队和模型顾问漫长又痛苦的审视、沟通、抉择,2021届学生定格在580人,他们带来的学费收入略高于1900万美元,多元化衡量指标都比佩雷斯受雇时略高。

中国学生的机会是不是来了?

纽约时报杂志的文章中完全没有提到有关国际生录取和学费收入的数据和信息。但是多年之前,包括伊利诺伊大学香槟分校、俄亥俄州立大学等旗舰院校在内的美国公立大学已经把招收更多国际生作为应对州内教育经费削减的手段之一。如果美国私立精英大学也在不断追逐“多元化”和“高收入”的平衡,是不是意味着包括中国学生在内的国际生将迎来更多的录取机会呢?

可惜事实远非想象中的美好。首先,在大学录取的语境下,“多元化”不等于“国际化”。正如前文所说,“去标准化”录取改革的初衷是为了给美国本土的“寒门贵子”提供更多进入大学的机会,因为SAT/ACT高分和家庭经济收入有着紧密的联系。换句话说,这个政策考虑的更多是美国少数族裔社区和低收入社区中学业表现一向出众,但是并没有足够的经济和社会资源去准备标准化考试的学生,和国际生录取的关联性很小。“多元化”的目标也是打破白人和亚裔在顶级大学的“垄断地位”,让其他族裔的学生拥有更大的一席之地。

其次,虽然从经济收入的角度来看,国际学生全额支付学费的能力往往很强,但是正如佩雷斯一直强调的,学校的学术声誉和生源质量始终是招生办公室最为看重的。由于各国教育系统差异很大,除了标准化考试和国际竞赛之外的学术评定标准很难量化,所以国际生(特别是高中不在美国就读)录取的标准必然和美国本土学生有所区别。加上各个国家留学申请辅助机构和顾问行业的兴起,进一步搅动了国际生录取的“池塘”,到底“去标准化录取”这一趋势对于国际生来说是福是祸,还有待时间的进一步检验。

目前看来,在回答“美国大学的录取标准是什么”这个问题上,美国大学的招生办公室不论是面对学校,还是面对申请学生(包括本地学生和国际学生),都很难给出让人信服的答案了。

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